Art and Politics


Making nothing out of something works – it does something. Revisiting New Yorker (An-)architect Gordon Matta-Clark’s Conical Intersect (1975) and Splitting (1974) and discussing Bologna based street artist Blu’s intentional destruction of his own murals in 2014 and 2016, I further explore the idea of making nothing and how this can function as an intervention, in architecture, art and gender.

Unbuilding – Nothing as space

In a captivating talk on October 16th, Jack Halberstam introduced the audience in the KuMu Basel to interesting connections of the ideas of Anarchitecture and Unbuilding Gender. He referenced works by Matta-Clark in the 1970-ies, such as the piece Conical Intersect (1975), made for the Biennale de Paris, which entailed cutting a cone-shaped hole into two old townhouses from the 17th century. They were to be torn down in order to make room for the new Centre Georges Pompidou.

conical intersect
Gordon Matta-Clark and Gerry Hovagimyan working on Conical Intersect, 1975. Source.

The piece opened a space within the townhouses that enabled new perspectives into the buildings and also new perspectives onto the surrounding neighbourhood. It called attention to the change that was about to take place by performing the possibility of deconstructing and opening space for construction. Being able to have a look into the skeleton of these massive buildings laid bare their constructedness and emphasised the moment of being ‘in-between’ – of the ‘nothing’ that will be filled again – in a way that is not yet clear.

Matta-Clark’s previous piece Splitting (1974) entailed splitting a detached single family house into two and thereby also laying bare the inside, the constructedness of the house and making it completely unfunctional for its original purpose. Seeing the house split intervenes with the whole sense of the bourgeois nuclear family.

Gordon Matta-Clark Splitting, 1974. © Courtesy The Estate of Gordon Matta-Clark and David Zwirner, New York/London/Hong Kong. Source.

– Nothing as surface

A further and rather current example of making nothing out of something are the destructions of street artist Blu’s murals in Bologna and in Berlin. Blu is a Bologna based artist whose impressive, political murals have been appearing on facades in European cities and in South, Central and North America since 1999, critically addressing capitalism, consumerism and the destruction of nature. When in 2016 Blu’s hometown was hosting the exhibition “Street Art – Banksy & Co.” the street art scene was irritated by a sudden change of attitude from despising street art as vandalism to cherishing and institutionalising it into the museum. Having already been displeased with the commercial tourist guide tours around the street art in Bologna, Blu took action when the curators for said exhibition took down seven of his big murals in the industrial neighbourhood and transported them into the museum – without asking the artist’s permission: Blu covered up all his street art in Bologna with gray paint, before the exhibition opened.

A similar case happened in Berlin, where Blu covered up his two famous murals at Cuvrystraße after learning that a housing complex would be built next to the spot with a plain view on the paintings – this location would increase the value of the apartments and therefore commodify the mural. As the artist wanted to destroy the painting, I am only showing the result here, a big black surface, ready to be painted anew.

blu berlin
© Nerdcore. Source.

Both these interventions by the artist via destruction and creation of nothing are a clear statement against the cities capitalizing on his artwork. They penalize the profiteers and the admirers of the artwork at the same time and call attention to the institutionalizing and commodifying of public and locally rooted art. They point towards the original idea of a right to the city. #rechtaufstadt!

Undoing – Erasing gender-roles

I would like to close coming back to the quote by Richard Buckminster Fuller by which Jack Halberstam opened his talk:

I live on earth at present, and I don’t know what I am. I know that I am not a category. I am not a thing – a noun. I seem to be a verb, an evolutionary process – an integral function of the universe.

Being able to unbuild gender, to break down gender roles, ‘making them nothing’ would mean opening up a free space for action and performance for everyone, without specific performances putting the performers into specific, constricting, fixed categories. We are all in constant evolution and should be allowed to build and unbuild our performances of being in the world as we want – as we are our own authors.

Surely, ‘nothing’ is a space of creativity and implies being in process. Be it in architecture, art or gender, a moment of destruction of original structures, productions and roles creates an atmosphere in which a constant building and unbuilding can take place on various levels. In a utopia, individuals are not sanctioned for this, but are rather enriching each other. So, let us unbuild and then create away! And then destruct, intervene, again!

Text by Stephanie Zundel.


Sources (regarding Blu):
Neue Zürcher Zeitung (23.3.16): Gehört Street-Art ins Museum?, URL [accessed on 30.10.18].
The Guardian (17.3.16): Blu v Bologna: new shades of grey in the street art debate, URL [accessed on 30.10.18].
Urban Shit (14.3.16): Urban Art Künstler Blu übermalt alle seine Bilder auf den Straßen von Bologna, URL [accessed on 30.10.18].
– (11.12.14): Blu lässt Wandbilder auf der Cuvrybrache in Berlin schwarz übermalen, URL [accessed on 30.10.18].
Wikipedia: Blu (artist), URL [accessed on 3.11.18].
Wu Ming Foundation: Street Artist #Blu Is Erasing All The Murals He Painted in #Bologna, URL [accessed on 30.10.18].



Art and Politics

Von zersägten Häusern und der Macht des Nichts

Gordon Matta-Clark schloss ein Architekturstudium ab. Doch anstatt Häuser zu bauen, sägte er sie auseinander: Er schnitt grosse runde Löcher in die Wände und Böden oder teilte die Gebäude in der Mitte entzwei.

 Leerstehende, zerfallende Piers in New York City oder Einfamilienhäuser, die im Bauboom der Nachkriegszeit gebaut wurden und nun neuen Gebäuden weichen sollten. Als Mitglied in der New Yorker anarchitecture group der 1970er Jahre dachte Matta-Clark nicht an Konstruktion sondern an Dekonstruktion. Ihn interessierten die Leere und das Zwischendrin – das Nothing, wie er es auch nannte. „Nothing Works“ notierte sich Matta-Clark auf einem kleinen Zettel, den Genderforscher Jack Halberstam später im Canadian Architecture Museum fand. In dieser Bemerkung Nothing Works sieht Halberstam die Essenz von Matta-Clarks Arbeit: „He makes nothing out of something. It is not minimalism, it is not cutting away until you have something small left. It is cutting away to have nothing.“ Ein Anarchitekt, der wegschneidet, um zum Nichts zu gelangen.

Doch was interessiert Jack Halberstam, Professor für Genderstudies aus New York, an diesem Nichts?

Jack Halberstam
Jack Halberstam während seinem Vortrag im Kunstmuseum Gegenwart am 16.10.18. © Privat.

Für Halberstam ist der Ausdruck Nothing Works mehrdeutig. Entweder meint es die – etwas mystisch formulierte – Macht des Nichts. Das Nichts ist ein Vakuum und hat ebenso eine Kraft wie das Etwas. Weiter meint es: Das Nichts funktioniert, es hat eine Funktion als Hinweis auf Veränderungen, Neuordnungen oder Zustände. Oder es heisst: nichts funktioniert und unsere wirtschaftsliberale, patriarchale Gesellschaft ist gescheitert.

Die letzte der drei Deutungsweisen, nichts funktioniert, überschneidet sich mit einem Ansatz der Genderstudies: Diese fordern unter anderem dazu auf, die bestehenden Machtstrukturen unserer Welt zu hinterfragen und zu verändern, um schliesslich das Patriarchat und die Konstruktion der Geschlechterrollen aufzulösen.

„Take it, destroy it, remake it“, fasst Halberstam zusammen und zieht weitere Parallelen zur Architektur und zur Kunst. Die Künstlerin Louise Bourgeois, beispielsweise, malte den weiblichen Körper als ein „house out of which other bodies come“, wie Halberstam sagt. „For Bourgeois this was a trap and she wanted to paint her way out of it.“

Louise Bourgeois
Louise Bourgeois: Femme Maison (1945-47). Link zur Quelle.

Audre Lord wiederum sah das Haus als Symbol für das Patriarchat und das Niederreissen des Hauses als Kampf gegen dieses Patriarchat. Lord schrieb: „For the master’s tools will never dismantle the master’s house“. Und meinte: Bleiben wir innerhalb des bestehenden gesellschaftlichen Systems, werden wir das System selbst nie überwinden.

Das Haus wird als abzulehnendes Symbol für den weiblichen Körper gesehen, aber auch als Modell für das ganze patriarchale System. Mit diesen Beispielen rückt Halberstam die moderne und zeitgenössische Architektur nahe an die Theorien der Geschlechterrollen. Auch „gender is a social construction“ und wir sollten dieses Konstrukt auch wieder dekonstruieren. Aus build folge unbuild. Das beziehe sich aber nicht nur auf die Gesellschaft, sondern auch auf unsere Körper: Vor allem im Bezug auf Transsexualität plädiert Halberstam dafür, nicht mehr von einer Reise vom Mann zur Frau oder umgekehrt zu sprechen, sondern von einer De- oder Rekonstruktion des Körpers. Denn Transgender bedeute nicht, irgendwann am „Ziel anzukommen“, sondern sich in einem fluiden Raum zu bewegen.

Dieser Raum wiederum sei vergleichbar mit Matta-Clarks Arbeit. Matta-Clark habe sich vor allem für den „Moment between upright an collapsing“ interessiert, sagt Halberstam. Also für den Moment, an dem das Haus nicht mehr steht, aber auch noch nicht in sich zusammenfällt: Ein Schwebezustand. Ein Plädoyer für das Dazwischen, welches sich dem „Entweder-Oder“ entzieht. Es ist hier weder alles ganz, noch ganz zerstört. Dieser Zustand sei es, der uns daran erinnert, dass wir unsere Welt konstruieren und folglich auch wieder dekonstruieren können.

Nicht immer sind die Bezüge, die Halberstam zwischen Architektur und Gender herstellt, für mich überzeugend. So tragen die Vergleiche zwischen Dekonstruktion und Transgender auch eine negativ aufgeladene, zerstörerische Ebene in sich. Obwohl Halberstam bewusst von der Dekonstruktion und nicht von einer Zerstörung spricht, ist das Licht, welches dieser Vergleich auf die Thematik wirft, düster. Klarer wirken hingegen die Aufforderungen zur Dekonstruktion des patriarchalischen Hauses: Sowohl die Beispiele aus der Kunst des 20. Jahrhunderts, als auch das Mantra Nothing Works tragen für mich – seltsamerweise – einen konstruktiven Ansatz in sich.

Das Bestehende abreissen, um es neu zu bauen. So würde ich den Ansatz von Jack Halberstam zusammenfassen. Eine Utopie ist dies aber nicht. Denn um sehen zu können, was als nächstes kommt, müssten wir zuerst die alte Welt abreissen, sagt Halberstam.

Text von Juri Schmidhauser.

Art and Politics

The second lecture: Jack Halberstam

I live on earth at present, and I don’t know what I am. I know that I am not a category. I am not a thing – a noun. I seem to be a verb, an evolutionary process – an integral funtion of the universe.

Jack Halberstam opened his lecture, Unbuilding Gender: Trans*Anarchitectures In and Beyond the Work of Gordon Matta-Clark with the beautiful quote above by Richard Buckminster Fuller and finished with what can only be described as a powerful call to unbuild the world. The lecture is based on an article Halberstam wrote for Places Journal which can be accessed here. For a recording of the lecture, please click here.


We are very much looking forward to our next lecture: Performing in public space at the time of identity claims and political resistances by video, performance, and photography artist Michèle Magema. The lecture will take place on tuesday, 13.11.2018, at 6pm.

For more information, please see also the program of the lecture series.


Fotos: Impressions from the lecture. © Private.